Wednesday - March 26, 2003

Marriage and love in Niger

There's a Frenchman amongst us
Mariage et amour au Niger - Il y a un Français parmi nous

Agadez, Niger

Traveling with your Beau Hunk

Pierre and me. Well, Pierre and I have had an amusement park, up-down rollercoaster of a relationship. I say he isn't present, and doesnt understand how to listen, and he asserts that I am impatient and unforgiving. Well, who's arguing on all accounts?
Everyone should have to spend 24 hours a day for 5 months straight with your mate in order to work out such defects. Getting food sick 8 times in front of eachother doesn't hurt either. It seems to have worked for us. My man Pierre is my hero. He is brave and has strong conviction. He has amazing eyelashes and will grow good kids. One thing about his language though. French is a beautiful language (which I am learning at the speed of sloth), however, I dont like that a husband is called "My Husband", but a wife is referred to as "My Woman". What? "Where is my woman? There she is, do you want to meet my woman?" I dont like it and I have discussed with Pierre how we must alter the French language out of the caveman and into the now.
As for spending every day and night and most minutes together with your mate, I wish everyone could experience it. It gives the chance to really know and learn from one another. Its a gift within the gift of travel.

Tonight we were invited by Bakri (our guide who threatened to leave us in the desert) to his home for dinner. He is absolutely terrified that Pierre is going to report him and give his business bad reviews on the internet, so he is sucking up with gifts and dinner. He will not however, admit he was wrong and appologize. Its too defacing for him. A trait we have found common amoungst Arab men.
So we go to dinner. Niger's neighborhoods are hidden behind walls. There is the dirt street, and then walls made from mud, straw, sand and rock, so I was excited to see someone's home. We drove in and I saw it was laid out like a complex. There was the largest structure for The Man, of course, an outside kitchen and a secondary structure for the women and the kids. We sat outside in the courtyard on cushions. The scene just next to us was out of a movie. A TV had been wheeled outside and sat in the middle of the courtyard. In the dark the blue light gave a dreamy hue to the people. There was an old iron bed and matress holding 2 girls, and 3 men sitting on the ground dressed in traditional Toureg wear (A cloth around the head and mouth). A boy slept on the hood of a jeep. We were fed delicious couscous and shared conversation with Bakri, his sister and her French husband of 6 months. He was silver-haired, very vocal and completely unsensored.
Some highlights,
"When you marry an African, you don't marry them, you marry their family. It is not based on love, it is based on whether the father and older siblings like you. If they don't, thats the end."
I asked the woman if she pleaded with her family, would there be a chance?
"No" she said,"Its finished."
A courtship consists of 2 people noticing each other, and from that point you can never be alone with the other one.
He said,"From the first date until the time we were married, her 3 sisters were with us at all times. We were never alone. As a ritual, I was taken out into the desert at night and put in a circle. Men on camels ran swiftly around me coming closer and closer to see if I showed fear. I did not, and after that and many discussions with her older brother and sister (dad was dead), I was given permission to marry her. But still the family is so intertwined, we are rarely without them."
I commented that social phobias seem to be a phenomenon of western culture, that in Africa people rely and need each other and everything is based on community, that isolation and social fears aren't possible. "Yes" he said, "If you are withdrawn, you are suspect. And women as you've seen are treated poorly. But I know how strong women are and when I go out to eat I take my wife, whereas other men's wives do not eat out. And men are always served first, but I demand my wife be served first."
"Yes," I said, "I wish the men here would tell me what it is about them that makes them superior. Put me with any man here and my ethics, my passions, devotions, intelligence and abilities are equal(+-) to his, period. and it blows my mind their need to believe otherwise."
By this time all the men are staring and the Frenchman (who talks incredibly loud because he is partially deaf) says, "I totally agree. I find women stronger than men in many areas and it was men's fear and insecurity that drove their need to feel superior."
I was laughing that this foreigner to Africa, who had been completely integrated and accepted by this family was so passionately and strongly announcing his beliefs, which in no way corresponded with the others, culturally or religiously. I commented in western culture he would run the risk of being disliked or judged by his wife's family. He said, "Oh no, even if my wife dies, her family is still my family. Like I said, I married them as much as I did her."
He said in present day when a woman marries, it is her family that gives their word that she will not cheat on the husband. If she does, the family will kill her, because of the dishonor she caused them. "Kill?", I asked.
"Yes, kill."
Then we drank 3 teas each which is tradition and one should always accept.
"Also, when a husband dies, the woman must not leave her house, and mourn for a period of 4 months and a day. Or, if she is pregnant, she must mourn each day until the infant is born."
No matter what this man said he was accepted and loved by her family. I was gaga that he lived here and with him was bringing ideals of tolerance and equality with him. And as always I am touched by the closeness and bond of community in Africa.

Voyager avec ton Beau Hunk

Pierre et moi. Bon, Pierre et moi avons eu des montagnes russes, ou un manège de petit chevaux, en guise de relation. Je veux dire qu'il n'est pas présent, et ne sait pas écouter, et qu'il insiste que je suis impatiente et intraitable. Y a t'il quelqu'un pour contester quoi que ce soit? Tout le monde devrait passer 24 heures par jour pendant 5 mois d'affilée avec son partenaire de manière à aplanir ce genre de défauts. 8 empoisonnements alimentaires face l'un à l'autre ne font pas de mal non-plus. Ça semble avoir marché pour nous. Mon homme Pierre est mon héro. Il est courageux et a une ferme conviction. Il a de superbes cils et fera de beaux gosses. Une chose, cependant, à propos de son langage. Le français est une belle langue (que j'apprends à la vitesse d'une limace), cependant je n'aime pas qu'un homme marié soit appelé "Mon Mari", mais qu'une femme mariée soit appelée "Ma Femme" [NDT: "My Woman" en anglais sonne vraiment comme "Ma Femelle"]. Quoi? "Il y a ma femelle là-bas, voulez-vous rencontrer ma femelle?". Je n'aime pas ça et j'ai discuté avec Pierre de la manière dont nous devrions faire sortir la langue française de sa grotte préhistorique et rejoindre le présent.
Quant à passer chaque jour et chaque nuit et la plupart des minutes ensemble avec ton partenaire, je souhaite que chacun puisse le connaitre. Ça offre une chance de vraiment se connaitre et apprendre l'un de l'autre. C'est un don dans le don même de voyager.

Ce soir nous étions invités par Bakri (notre guide qui a menacé de nous laisser dans le désert) pour dîner chez lui. Il est absolument terrifié que Pierre le signale et publie sur son affaire de mauvaises critiques sur internet, donc il fait la lêche avec cadeaux et dîner. Mais il n'admettra aucune erreur et ne s'ecusera pas. C'est trop humiliant pour lui. Un trait commun que nous avons trouvé chez beaucoup d'hommes arabes.
Donc nous alllons dîner. Les habitations au Niger sont cachées derrière les murs. Il y a la rue en terre-battue, puis les murs faits de paille, boue, sable et pierres, donc j'étais curieuse de voir l'intérieur d'une maison. Nous arrivons en voiture et constate que c'est conçu comme un complexe. Il y a la plus grande structure pour l'Homme, bien sûr, une cuisine extèrieure et une seconde structure pour les femmes et les gosses. Nous nous asseyons dehors sur des coussins. La scène à côté de nous est comme sortie d'un film. Une télé avait été traînée sur son socle à roulettes, dehors au milieu la cour. Dans l'obscurité, la lumière bleutée donne une teinte étrange aux personnes. Il y a un vieux lit en fer forgé et un matelas supportant 2 filles, et 3 hommes assis sur le sol en habit traditionnel Touareg (un turban autour de la tête et de la bouche). Un garçon dort sur le capos d'une Jeep. Nous sommes servis et conversons avec Bakri, sa soeur et son mari Français de 6 mois. Il a les cheveux gris et parle fort et sans retenue.
Quelques paroles mémorables: "Quand tu maries une Africaine, tu ne la maries pas, tu maries sa famille Ce n'est pas basé sur l'amour, c'est basé sur ce que le père et les autres proches pensent de toi. S'ils ne t'aiment pas, c'est fini."
J'ai demandé à la dame si en plaidant la cause, il y aurait quelque chance. "Non, dit-elle, c'est fini."
Faire la cour consiste en 2 personnes qui se remarquent, et à partir de ce moment, ils ne peuvent plus être laissés seuls l'un avec l'autre.
Il dit: "Depuis la première rencontre jusqu'au jour du mariage, ses 3 soeurs étaient avec nous à chaque instant. Nous n'étions jamais seuls. En guise de rituel, on m'a emmené dans le désert la nuit et placé dans un cercle. Des hommes chevauchant des chameaux galopaient autour de moi de plus en plus proches pour voir si je montrerais quelque peur. J'ai tenu, et après de nombreuses discussions avec son grand-frère et sa soeur (le père était mort), on m'a donné la permission de l'épouser. Mais sa famille est tellement intriquée que nous sommes rarement seuls sans eux.
Je fais remarquer que les phobies sociales semblent être un phénomène de la culture occidentale, qu'en Afrique les gens comptent et ont besoin l'un de l'autre et que tout est basé sur la communauté, que l'isolation et les phobies sociales ne sont pas possibles. "Oui, il répond, si tu restes à l'écart, tu es suspect. Les femmes, comme tu as vu, ne sont pas bien traitées. Mais je sais comme les femmes sont fortes et quand je sors, je prends toujours ma femme, en me fichant de savoir que les femmes des autres ne mangent jamais à l'extèrieur. Les hommes sont toujours servis en premier, mais je demande que ma femme le soit."
"Oui, je dis, j'aimerais bien que les hommes ici puissent me dire ce qu'il y a en eux qui les rend supérieurs. Mettez moi avec n'importe quel homme ici, et mes éthiques, mes passions, mes croyances, intelligence et capacités sont égales aux siennes. Point. Et ça me souffle de voir leur besoin de croire le contraire."
Ça me fair marrer de voir comme cet étranger à l'Afrique, qui a été complètement intégré et accepté par sa famille, annonçait si passionnément et fortement ses convictions, qui ne correspondaient en rien à celles des autres, culturellement ou religieusement. Je commente que dans la culture occidentale, il prendrait le risque d'être rejeté ou jugé par sa belle-famille. Il répond: "Oh non, ici, même si ma femme meure, sa famille est toujours ma famille. Comme j'ai dit, je les éepousé tout autant que je l'ai épousé elle."
Il raconte qu'encore aujourd'hui quand une femme se marie, c'est sa famille qui promet qu'elle ne trompera pas son mari. Si elle le trompe, sa famille la tuera à cause du déshonneur dans lequel elle les aura plongé. "Tuée?". Oui, tuée.
Ensuite nous buvons les 3 thés que, selon la tradition, il faut toujours accepter. "Quand le mari meure, la femme ne doit pas quitter la maison et porter le deuil pedant une période de 4 mois et 1 jour. Ou si elle est enceinte, elle doit porter le deuil jusqu'à la naissance de l'enfant."
Qu'importe son discours, cet homme était accepté et aimé par sa famille. J'étais gaga qu'il puisse vivre ici et apporter ses idéaux de tolérance et d'égalité avec lui. Et comme toujours, je suis touchée par la fermeté et les liens de la communauté en Afrique.

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