Thursday - June 05, 2003

No female donkeys allowed in my church!

Desires of a tourist
Pas d'ânesses dans mon église! - Les désirs d'une touriste

Gondar is a small city known for its castles, ancient churches and mountain scenery, and as soon as we arrived, we bee-lined to the most important thing of the day, a shower. We stayed at The Circle hotel. Rated high, and a fabulous design where 5 stories of a circular staircase have circular hallways shooting out from it at each floor. And from there, circular rooms. It cost 100 Birr ($12) and was cozy and clean until the lights went out. Behold! A roach motel unlike any we've seen came out of the walls. I have a special phobia of roaches, no doubt passed down to me from my mother who will leave hotels in the middle of the night if there is a roach problem. So, after killing over 20 of them, spreading laundry detergent along the floor boards, and finding them in the mattress, I had an emotional seizure. I went down and garbled my grief to the night-clerk who then handed me a can of Lilac Room deodorizer spray. What? I went back to the room and Pierre and I pitched the tent in the middle of the hotel room and waited for light to come. Other peculiarities about Gondar was that all the restaurants served only meat dishes. No vegetables. We finally found out that vegetables are the poor man's food, and one eats only meat to show status and wealth. Only on fasting days are vegetables served (when the faithful forgo meat and milk). Pierre tried some meat dishes at various restaraunts, but became ill. I stayed starved, Pierre stayed sick. Gondar was a nice town, but we left towards Axum a.s.a.p.

Axum is littered with palace ruins, underground tombs and incredible stone monuments. There is no written literature and no tourist info. You just go, pay some cash, hire a guide if you wish (some people hire guides just so the other guides will leave them alone), and walk about and explore. The weather is now not as hot, and Pierre and I had been getting along great, until the day I freaked out on the "No Women Allowed in the Churches" divine policy. We went and bought our tickets at $10 ea. (incredibly expensive for Ethiopia), and then walked to the churches, but as soon as we were 500 yards away from the 1st church, a guy started yelling at me with urgency. We soon figured out he was telling me that women weren't allowed not only IN the church, but nowhere on the surrounding grounds. This took me and my temper by total surprise and I started yelling at him, "That is the blindest, dumbest thing I have ever heard. Why can't I go? I don't have a penis?! 'God' likes you more, right?" I insisted Pierre go ahead, but I think I'd spoiled it for him. I told him I'd pipe down. A few hours later we walked to the 2nd church, and again, several hundred of feet away a group of men started yelling at me, "You You You!!" and showed me the line women couldn't cross. I forgot my promise to Pierre and although it wasn't as bad, the unjust I felt had it's uncontrollable way with me. And I ruined our day, or so Pierre tells me. That is the dumbest thing in the world. Near some of the monasteries, female animals are not even allowed.
It is women who are the cause of their unchaste thoughts and ideas. I see no trace of anyone taking responsibility for their self. The most insolent thing though was that they took my money knowing I couldn't visit any of the century old churches. Only one church was I allowed to enter, the one built in the 1960's. So ugly and unimpressive that Lonely Planet called it a "hideous carbuncle". Later, Pierre went to the man-churches, and got to see what all the fuss was over. I am very serious when I say my man Pierre is a well-informed tourist, and by the time he exited the old churches he told me the deacon had so exaggerated the facts and at times outright lied about dates, books and other info. Here is a picture of the sacred book too holy for the eyes of women. Hmmm, it's so obvious now. None of my frustration has anything to do with religion whatsoever, it has to do with the need of human beings to devalue other human beings and behave, with a righteous tone, unethically towards them, especially in the name of sacred virtue.

We both then visited the monolith fields.The Steleas announced to the world Axum's power, wealth and authority of the ruling families of the 4th century. The largest weighed 517 tons and was the largest, single block of stone that humans have ever attempted to erect (like Pierre here). More even than the Egyptian obelisks. Scholars believe that the collapse of the monolith 1600 years ago contributed to the people's conversion to Christianity, in that it's fall was a sign from God and a sort of "Ethiopian Tower of Babel". We then walked to the building where the religious artifacts are housed, but quickly learned that we had to buy additional tickets to go inside. This time tickets were $12 each and we made absolutely sure that both of us could enter. "YES, ohhh yes." We went to the treasury and at the entrance were 3 crowns behind an iron fence. A man started to talk to us in broken English and we let him know we just wanted to go inside. We were informed then that neither of us could go in, and that we should look at the 3 hats (crowns) and hear a story. Really, it was too funny, and by now we both start yelling that we had been lied to, that the whole thing was a scam and we want our money back. In the end, we could have pinned the poor guy down to the floor and sat on him, but no way in hell were we gonna get our 120 Birr back. Full of guffaw, we eloped back to our motel room.

One of the coolest things here is our place of sleep. A cat pack sits outside our door and screams louder and longer than any cat I've have ever heard, "MMEEEEOOOOOOOWWWWW!!!!". One day the maids caught us feeding them a can of tunafish. The shocking disgust and repugnance on that poor woman's face as she nodded her head, gasped, rolled her eyes and walked away, made me feel like I was letting the whole country starve while feeding cats canned goods. I haven't seen dog or cat food anywhere on the continent, though I am sure its here. Pets eat scraps usually. Anyway, those cats had conversations with us. We'd meow and always get at least a paragraph of response.

Gondar est une petite ville connue pour ses châteaux, ses vieilles églises et son paysage de montagnes, et aussitôt que nous arrivons, nous fonçons droit vers la plus importante chose du jour: une douche. Nous sommes au Circle Hotel. Bien recommandé, et un fabuleux design où chacun des 5 étages d'un escalier circulaire donnent sur des couloirs circulaires eux-aussi. Et de là, des chambres circulaires. Le prix est de 100 Birrs ($12) et c'est confortable et propre jusqu'à extinction des lumières. Et là attention! Un motel à cafards comme nous n'en avons jamais vu sort des murs. J'ai une phobie spéciale envers les cafards, sans aucun doute transmise par ma mère qui n'hésite pas à quitter les hôtels au milieu de la nuit s'il y a un problème de cafards. Donc, après en avoir tué plus de 20, répandu de la poudre à laver le long des plinthes, et en avoir trouvé dans le matelas, je fais une attaque émotionnelle. Je descend et bredouille mon désarroi au veilleur de nuit qui me tend alors un bombe de désodorisant Lilas. Quoi? Je remonte à la chambre et Pierre et moi montons la tente au milieu de la chambre d'hôtel et attendons que le jour revienne. Un autre bizarrerie de Gondar, c'est que tous les restaurants ne servent que des plats de viande. Pas de légumes. Nous apprenons finalement que les légumes sont la nourriture du pauvre, et que les gens ne mangent que de la viande pour montrer leur rang et leur fortune. Il n'y a que les jours de jeûne qu'on peut trouver des légumes (quand les fidèles se privent de viande). Pierre a essayé des plats de viande à divers restaurants mais il est tombé malade. Je suis restée affamée, Pierre est resté malade. Gondar est une jolie ville, mais nous sommes partis vers Axum au plus vite.

Axum est claisemée de ruines de palais, de tombes souterraines et d'incroyables monuments de pierre. Il n'y a ni littérature ni information pour touristes. Tu y vas, paies de l'argent, embauches un guide si tu veux (certains n'embauchent des guides juste de manière à ce que les autres guides les laissent tranquilles), tu te promènes et explores. Le climat n'est plus aussi chaud maintenant, et Pierre et moi nous entendons bien, jusqu'au jour où je déjante sur la déclaration divine: "Pas De Femmes Dans Les Eglises". Nous achetons nos tickets $10 pièce (incroyablement cher pour l'Ethiopie) et marchons vers les églises, mais aussitôt que nous nous trouvons à 500 mètres de la première église, un type commence à me hurler avec urgence. Nous comprenons vite qu'il dit que les femmes ne sont pas seulement interdites DANS l'église, mais également n'importe où dans les terrains environnants. Cela me prend, moi et mon tempérament, complètement par surprise et je commence à crier: "C'est le truc le plus stupide et le plus aveugle que j'ai jamais entendu. Pourquoi je ne peux pas y aller? Je n'ai pas de pénis?! Dieu vous aime mieux, c'est ça?". J'insiste pour que Pierre y aille mais je pense que je lui ai coupé l'envie. Je lui dit que je me tiendrais tranquille. Quelques heures plus tard, nous marchons vers la deuxième église et, à nouveau, à quelques centaines de mètres un groupe d'hommes commencent à hurler vers moi: "You You You!!" et me montrer la ligne que les femmes ne doivent pas franchir. J'oublie ma promesse à Pierre et même si ce n'est pas aussi pire, l'injustice que je ressens est incontrôlable. Et je nous gâche la journée, c'est du moins ce que Pierre me dit. C'est la chose la plus stupide au monde. Près de certains monastères, les animaux femelles ne sont même pas admises.
Ce sont les femmes qui sont la cause de leurs idées et pensées peu chastes. Je ne vois nulle trace de quiconque prenant responsabilité pour lui-même. La chose la plus insolente, c'est qu'ils ont pris mon argent en sachant que je ne pouvais visiter aucune des églises centenaires. La seule église que je peux visiter, c'est celle construite dans les années 1960. Tellement laide et quelconque que Lonely Planet l'appelle "le furoncle hideux". Plus tard, Pierre va visiter les églises-à-hommes, et peut voir la raison de tout ce tapage. Je suis très sérieuse quand je dis que mon homme Pierre est un touriste bien informé, et au moment où il revient des vieilles églises, il me dit que le vicaire a vraiment exagéré les faits et à certains moments tout simplement menti à propos des dates, des livres et d'autres infos. Voici la photo du livre sacré, trop saint pour les yeux des femmes. Hmmm, c'est évident maintenant. Ma frustration n'a rien à voir avec la religion, elle vient du besoin qu'ont les êtres humains de dévaluer d'autres êtres humains et de se comporter avec un ton péremptoire sans aucune éthique envers eux, et ce surtout au nom d'une vertu sacrée.

Enfin nous avons tous les deux visité les champs de monolithes. Les Stèles montraient au monde la puissance, la richesse et l'autorité des familles régnantes du 4ème siècle à Axum. Le plus gros pesait 517 tonnes et était le plus gros bloc de pierre d'un seul tenant que les humains aient jamais essayé de dresser (comme Pierre ici). Encore plus gros que les obélisques égyptiens. Les historiens pensent que la chute du monolithe, il y a 1600 ans, a contribué à la conversion des habitants au christianisme, et que sa chute était un signe de Dieu et une sorte de Tour de Babel éthiopienne. Ensuite nous nous dirigeons vers le monument où sont conservés des articles religieux, mais nous apprenons vite que nous devons acheter des tickets supplémentaires pour aller à l'intérieur. Ce coup-ci, les tickets sont à $12 pièce et nous nous assurons bien que nous pouvons entrer tous les deux. "OUI, ohhh oui". Nous allons au Trésor et à l'entrée, 3 couronnes sont disposées derrière une grille en fer forgé. Un homme commence à nous parler en anglais approximatif et nous lui faisons savoir que nous voulons juste aller à l'intérieur. Nous sommes alors informés qu'aucun de nous ne peut y aller, et que nous pouvons regarder ces 3 chapeaux (ou couronnes) et entendre une histoire. Vraiment, c'est trop drôle, et nous commençons tous les deux à hurler qu'on nous a menti, que tout ça n'est qu'une arnaque et que nous voulons nous faire rembourser. A la fin, nous aurions pu épingler le pauvre type par terre et nous asseoir dessus, mais pas question de nous rembourser les 120 Birrs. Pleins de rage, nous retournons à la chambre d'hôtel.

Un des trucs les plus sympas ici, c'est l'endroit où nous créchons. Un groupe de chats s'assied devant notre porte et se met à crier plus fort que n'importe quel autre chat que j'ai entendu, ""MMEEEEOOOOOOOWWWWW!!!!". Un jour les femmes de ménage nous surprennent à les nourrir d'une boite de thon. L'ultime dégoût et la répulsion sur le visage de cette pauvre femme alors qu'elle hochait la tête, s'étrangla, roula les yeux et s'éloigna, me fit sentir comme si je laissais mourir de faim tout le pays alors que je donnais des boites aux chats. Je n'ai jamais vu de bouffe-à-chat ou de bouffe-à-chien sur le continent, bien que je sois sûre qu'il y en ait. D'habitude les animaux mangent les restes. Quoi qu'il en soit, ces chats nous parlaient. Nous leur miaulions et recevions toujours au moins un paragraphe en réponse.

To send your private comments by email: click here
Pour envoyer vos commentaires privés par email: cliquez ici