Sunday - September 28, 2003


Teach Swahili to your kids
Apprenez le Swahili à vos gamins

One of the images that I will remember about Zanzibar is that group of three muslim women walking at night between the food stalls, all veiled in black, head to toe with just a thin opening for the eyes, and one of them couldn't stop laughing and laughing. I had never seen that before: a veiled woman laughing. She was also wearing sexy high-heels red shoes. In Afghanistan, she would have been beaten up by the crowd for laughing (I'm not kidding). In Saudi Arabia, she would have been thrown in jail for taking her sexy shoes out for a stroll without a male escort (not kidding either). In Zanzibar, it's ok. Many other things are ok here. It's interesting to see how an island famous for its slave trade and its plantations also remained for centuries a land of religious tolerance. Mosques, synagogues and Hindu temples were side by side. When the catholic priest asked the sultan permission to build the first cathedral on the island, the sultan even offered to pay for the bell (albeit under the condition that the steeple shouldn't be higher than the sultan's palace - fair deal). Nowadays Zanzibar is still much more relax than Dar Es Salaam, its counterpart city on the mainland. The Jews are gone but the other ones are still here: Christians, Hindus and of course Muslims of different denominations. Everybody lives in peace, maybe because they all had to fight together throughout the history of the island to preserve their independence.

Locals don't mind the tourists, probably because they don't see most of them, rich Americans and Europeans who fly here attracted by the exotism of the island's name and stay one or two weeks locked up in an expensive beach resort. When you're walking around, people say hi, kids play with you. It's fun to get lost in the old Stone Town. Depending where you are, it can look like a buzzling arabic medina, a rundown portugese port or a rich british colony. There are no cars - the streets are too narrow - and in general there is little traffic over the island, except for the tourists that are shuffled left and right to the different attractions. A little asphalt but plenty of water and this is where the traffic is: hundreds of boats of different sizes, passenger boats, cargo boats, fishing boats, row boats, hydrofoils, yachts, and of course the Indian Ocean's signature boat, the dhow. For centuries, the dhow was the only boat on the ocean: passenger, cargo, fishing, it could do it all, from Zanzibar and the East coast of Africa to Arabia, Persia and India. One even made it to New York in the late 19th century. For long trips, people had to follow the rythm of the seasons, a bit like us on the motorcycles. Dhows could sail from India in winter, and sail back from Africa at the end of the spring, 4 to 6 months later with the monsoon. The dhow might not be the most efficient boat anymore but it's still the most common one, the only one they know how to build, and - of course - the most beautiful boat of the entire Indian Ocean.

We did not take a dhow to come here, we took the cheapest thing with an engine. It's called the "Flying Horse" but we nicknamed it the "Floating Mule". Like the dhow, it's used for everything: passengers, cargo, and I'm sure they hide some fish somewhere too. The tourists who don't fly in usually take the hydrofoils and make it in one and a-half hour. Not us. Merritt and I board the night mule that drags along for 8 hours, costs half the price and allows you to save one night at the hotel. No need to say that the locals all do the same quick calculation and the boat is completely packed. Still everybody manages to find a place to sit or lie down, on the stairs, in the hallway, on the decks, in the bar, under the tables, on top of the tables, on the shelves, in the safety boats, everywhere. It looks like a scene from the ruins of Pompei or from that village in Iraq that was gased by Saddam Hussein. Hundreds of bodies, stacked upon each other and twisted in weird shapes, all silent and immobile. Not a piece of the floor is visible, except for a little patch every yard, the size of a shoe, that allows to jump over the bodies and reach the toilets. Merritt and I are shown into a privileged area because we're white and Whites don't have the choice: they must pay the most expensive tickets. We are installed in the TV room, a comfy salon with large seats and air conditionning, with just a dozen other people, all Whites except for a pregnant women and a very old man. We have plenty of room, the air is cool and we are given foam mattresses to sleep on the floor. Great. We are just starting to get prepared for the night when we hear a rucus coming from the room next door, where of course people are packed like sardines in a can. A group of teenage girls are arguing with a sailor who is blocking the door to our room. The tensions rises but we don't understand anything to what's going on, it's all in Swahili. They yell, they scream, 2 more sailors arrive, 20 more girls respond to them, everybody shouts at each-other's face for half-an-hour and when finally the Whites are explained that these girls paid the same 1st-class price as we did, a consensus emerges to let them in and share our room. Everything's back to normal. Our room is packed too but at least everyone has enough space to sleep on the floor. One hour, two hours pass and the horror begins. The wind starts blowing, the waves start forming. Oh noooo! God please! Everything but not that! Merritt is the most sensitive person I know when it comes to get sea-sick. She can't even ride half-a-mile on the back-seat of a car without feeling nauseous. She spent the entire 36 hours of the Marseilles-Tunis crossing between her bed and the bathroom. I look at her. She's stiff like death. Just raising my head was sufficient to make me feel lose my balance. I whisper to her ear: "Stay flat - whatever you do, don't raise your head, we are right in the middle of the boat, we are in the direction of the march, just stay flat and hang on". The teenage girls who found places on the sides of the room rock much more than we do. They start moaning. Then there is some coughing. Then some yelping. Quickly after, we can hear a frenetic search for plastic bags and the sound of their contents dropped on the floor. Well, we knew it would be coming... BEUUUAAARKK! on the left. BOOOOOARK! on the right. And in the front, and in the back - it's coming from everywhere out of the darkness. It sounds like an horror movie in Dolby Surround Sound. And like in these movies, just when you believe that a person has finally succombed to her tortures, here she is again, coming back from the deads for another round of misery. And it goes on and on and on. I look at Merritt, she's whiter, colder and stiffer than I have ever seen her. I guess she passed out of terror. Or maybe she got sick by proxy: maybe she is the one who communicated her seasickness to the entire room. As for me, I can't stay up more than a few seconds. I come back into position to try and ride the storm completely flat on my back, my nails planted in the mattress. Well... in the end, we survived. Both our bodies and their contents made it to destination.

Another image I'll never forget from Zanzibar is the yummiest and most beautiful street food we have ever seen. Every night in the gardens between the old Stone Town and the ocean, fishermen and cooks unite to serve you their catch of the day which is then grilled on the barbie right in front of you. Tuna, red snapper, king fish, shark, mussels, octopus, crab, lobster, prawns... on skewers or by the piece, you name it or you point it and you get it exactly how you like it. And it's so cheap that no matter how little money you take with you, you are sure to fill up your belly before you empty you wallet. Salad and fries come for free. Add a big slice of watermelon for dessert and you are sure to come back here for dinner every single day you stay on the island. Slurp! And for those who know Marrakech, yes, the food in Zanzibar is even better than the one you can find on the Djema el Fnaa square. Not as impressive in terms of quantity and diversity, of course - Marrakech simply can' be beaten for that - but Zanzibar definitely has the edge regarding the quality. For the rest, the two markets are similar. They both come to life one hour before sunset, with the street vendors pulling carts from all directions and converging towards the square. In less than one hour, everything is installed and the competition for customers can start. The tourists do not represent the majority of the crowd but they are certainly the most sought after. The first reason is that wherever one tourist is eating, other tourists are sure to follow. It's like watching sheeps grazing in a field. It's the same grass everywhere but from time to time, a sheep leaves the herd to go eat 20 yards afar, and within minutes, all the other sheeps follow him as if his grass was any greener. Merritt and I know better than that. What we spotted is that one vendor had the best fish and salad, a second had the best prawns and crab, and a third had the largest servings of calamari. Each time we stop, other tourists stop too. For the vendors, selling to a tourist is the guarantee to sell to 3 more at twice the price. Everywhere it's the same dialog: "How much the fish? - 100 Kwachas. - But yesterday it was 50. - Ok, 50 Kwachas then". The cook stacks the food on a paper plate, throws in a pile of salad, french fries and sauces if so you wish, and off you go through the tiny park, slaloming between families already eating, to try and find a chair, a bench, a log or anything else to seat your butt on and gulp down the burning hot delights with your greasy fingers. Slurp! Slurp!

Merritt and I don't like much the tourist scene. There are a few things, though, that tourists get to experience and that are simply too tempting to resist. One of the specialities of Zanzibar is to go swim with the dolphins. All the tour operators in town offer it and at $25 a pop the full-day package, transport and food included, you'd be stupid to skip it. "Swim with the dolphins!", is there anything more tempting than that? It would be like "Fly with the ducks" or "Dance with the wolves": if you had a chance to do it, of course you'd go. Unless you're stupid, as I said. And some of the most stupid ones are those who wrote the small article in the Lonely Planet guidebook calling these tours a pathetic circus and mentioning a study currently in progress to understand how the chase to get close to the dolphins could be detrimental to their environment. Well, let me tell you guys, I don't know what are your credentials to talk in the dolphins' name but I sincerely doubt they're any better than mine. I don't want to brag about it but (1) I have been watching every single episode of Flipper The Dolphin since I was five, (2) I did not cry at the end of the Big Blue and (3) unlike you, Earth sissies, when I scream "Groiiink Groiiink", it's the dolphins who answer me, not the pigs, ok?! So we did go and I asked the dolphins what THEY think about it. Their response? No problem, they love it. Two hours a day, it's safari time. Three or four small boats with tourists on board converge towards the dolphins home and start scanning the horizon. "There!" yells a guy and, vrooom, the chase starts. When we get close enough, it's like a military parachute drop: the pilots turns the engine down and one by one at 2-second intervals, everybody jumps into the water. Then the Lonely Planet guidebook recommends staying very calm and quiet in order to get as close as possible. No way, stupids, it doesn't work like that at all! Haven't you ever seen a dolphin? Look how they're shaped: these animals are speed machines, and on top of it, they're mammals: they love to play! You can see them racing with the fastest boats through the Atlantic: what kind of threat do you think it is for them when a dozen of clumsy white humans jump into the water? If they didn't like it, they'd be out of sight before the first one had even finished to adjust his mask. Instead they continue on their way at the slowest possible pace, rather amused by all the excitation around them. But even as slow as they can be, they still swim as fast as the fastest human being, even outfitted with fins. For most people, "swimming with the dolphins" consists in paddling around, head in the water, watching them zooming past you. That day, I was one of the only two guys who really got to swim with the dolphins, and by far the one who stayed with them for the longest distance, so we had a chance to exchange a few "groooink" words with each-other. In the end - and please add this to your environmental impact study - they really assured me they were quite honored and very amused by our visit and I promised I'd be back as soon as I'd get a chance, after which they said "So long, Pierre" and they slowly disappeared in the big blue while I was left all alone 150 meters from the boat pityfully trying to catch my breath. Wow! What an experience! No contest, the dolphins really are amongst the most beautiful animals in the world. And they're damn smart too, sometimes even smarter than those who write about them. Including me.

Another thing that comes in mind when walking through the island is that Zanzibar must be Paradise on Earth for the kids. The old Stone Town is litterally a maze of tiny narrow streets, completely safe, with no traffic and everybody knowing each other. All the kids are outside playing, running, kicking the ball, laughing. The weather is ideal all year long and if it gets a bit too hot in the afternoon, they just walk to the port and jump in the ocean. Kids have their own lives, adults are on the side, what else can you ask for?

Talking about kids, I don't know if we'll have some together with Merritt but from time to time we discuss the topic, especially when it comes to the numerous possiblities to screw up a child's mind in a funny way. For instance, an idea that we talked about was for us to learn to speak Swahili fluently, continue to speak it at home in France or America and teach it to the kids without telling them anything about its origins, except "This is Mommy's and Daddy's very own language"... And then when they reach the age of 5 or 7, take them for a 3 months vacation in Zanzibar! Ding-dong! Wake-up kids! Hakuna matata: everybody speaks Swahili! No doubt, the pictures of their face right at that moment would be well worth the effort. There really are some very funny ways to screw up a kid's mind. It's too bad that so many parents did all the screwing but none of the laughing. I swear to God, this is going to change!

Kids or not, Zanzibar is also a nice little piece of paradise for grown ups too. We met a couple from Kenya, muslims in traditional attire, mid-thirties, obviously in love, who explained us: "This is where we came for our honeymon exactly 10 years ago and that's where we wanted to come back for our anniversary". I sure understand them, and I would have this to say to anybody who wishes to celebrate a honeymoon or a wedding anniversary: Zanzibar is waiting for you, dear love birds, but please please please... do not take the Floating Mule!

Une des images dont je me souviendrai de Zanzibar, c'est ce groupe de trois femmes musulmanes marchant le soir entre les stands de nourriture, toutes voilées de noir, et l'une d'entre elles rigolait aux éclats à ne plus s'arrêter. Je n'avais jamais vu ça auparavant: une femme voilée en train de se marrer. Elle avait aussi aux pieds une paire de chaussures rouges bien sexy. En Afghanistan, elle aurait été tabassée par la foule pour avoir rigolé (c'est pas des blagues). En Arabie Saoudite, on l'aurait envoyée en prison pour emmener ses chaussures rouges en ballade sans escorte mâle (pas des blagues non-plus). A Zanzibar, c'est ok. Plein d'autres choses sont ok ici. C'est intéressant de voir comme une île connue pour son commerce d'esclave et ses plantations est aussi restée pendant des siècles une terre de tolérance religieuse. Mosquées, synagogues et temples hindous sont côte-à-côte. Quand le prêtre catholique a demandé au sultan la permission de construire la première cathédrale de l'île, le sultan lui a même offert de payer la cloche (à la condition cependant que le clocher ne soit pas plus haut que le palace du sultan - ce n'est pas trop demander). De nos jours, Zanzibar est toujours bien plus décontractée que Dar Es Salaam, sa ville jumelle du continent. Les Juifs sont partis mais les autres sont toujours là: Chrétiens, Hindous, et bien sûr Musulmans de différentes dénominations. Tout le monde vit en paix, peut-être parce qu'ils ont tous dû se battre ensemble à travers l'histoire de l'île pour conserver leur indépendance.

Les autochtones ne sont pas dérangés par les touristes, peut-être parce qu'ils n'en voient pas la plupart, riches Américains et Européens qui volent ici attirés par l'exotisme du nom de l'île et restent une ou deux semaines enfermés dans une station balnéaire hors de prix. Quand vous vous baladez, les gens disent bonjour, les gosses viennent jouer. C'est marrant de se perdre dans les vieille Stone Town (littéralement "la Ville de Pierre"). Selon où vous vous trouvez, ça ressemble à une médina arabe survoltée, à un fortin portugais un peu fatigué ou à une riche colonie britannique. Il n'y a pas de voitures, les rues sont trop étroites, et en général il n'y a pas beaucoup de trafic sur l'île, sauf pour les touristes que l'on promène à gauche et à droite aux différentes attractions. Pas beaucoup d'asphalte mais beaucoup d'eau, et c'est là que se trouve le trafic: des centaines de bateaux de différentes tailles, des bateaux de passagers, des cargos, des bateaux de pêcheurs, des bateaux à rames, des hydroglisseurs, des yachts et bien sûr le bateau symbole de l'Océan Indien: le dhow. Pendant des siècles, le dhow était le seul bateau sur l'océan: passagers, cargaisons, poissons, il pouvait tout faire, de Zanzibar et de la côte-est de l'Afrique jusqu'en Arabie, en Perse et aux Indes. L'un fit même un voyage à New York à la fin du 19ème siècle. Pour les longs voyages, les gens devaient suivre le rythme des saisons, un peu comme nous sur les motos. Les dhows pouvaient quitter l'Inde en hiver, et revenir d'Afrique 4 ou 6 mois plus tard avec la mousson. Le dhow n'est peut-être plus le bateau le plus efficace mais c'est toujours le plus courant, le seul qu'ils savent construire, et - bien sûr - le plus bateau de tout l'Océan Indien.

Nous n'avons pas embarqué un dhow pour venir ici, nous avons pris le machin le moins cher avec un moteur. Ça s'appelle le "Flying Horse" (le "Cheval Volant") mais nous l'avons surnommé la "Floating Mule" (la "Mule Flottante"). Comme un dhow, il est utilisé pour tout: passagers, cargaisons, et je suis sûr qu'ils cachaient aussi du poisson quelque part. Les touristes qui viennent pas en avion prennent d'habitude les hydroglisseurs et font la traversée en une heure et demi. Pas nous. Merritt et moi embarquons la mule du soir qui se traîne pendant 8 heures, coûte moitié-prix et vous permet d'économiser une nuit à l'hôtel. Pas besoin de dire que tous les autochtones font le même calcul et que le bateau est plein à craquer. Pourtant tout le monde arrive à trouver une place pour s'asseoir ou s'allonger, dans les escaliers, dans les couloirs, sur les ponts, dans le bar, sous les tables, par dessus les tables, dans les filets à bagages, dans les chaloupes de sauvetage, partout. On dirait une scène des ruines de Pompéï, ou de ce village en Iraq gazé par Saddam Hussein. Des centaines de corps empilés les uns sur les autres et tordus dans des formes bizarres, tous silencieux et immobiles. Pas un coin du sol n'est visible, sauf pour une petite tache tous les mètres de la taille d'une chaussure qui permet de sauter par dessus les corps pour rejoindre les toilettes. Merritt et moi sommes guidés vers une zone privilégiée parce que nous sommes blancs et que les Blancs n'ont pas le choix: ils doivent payer les billets les plus chers. Nous sommes installés dans la salle de télé, un salon confortable avec de larges fauteuils et l'air climatisé, ne comptant qu'une douzaine d'autres personnes, tous Blancs sauf une femme enceinte et un vieillard. Nous avons plein de place, l'air est frais et on nous donne des matelas de mousse pour dormir par terre. Super. Nous sommes juste en train de nous préparer pour la nuit quand nous entendons un vacarme venant de la salle d'à côté où bien sûr les gens sont entassés comme des sardines en boite. Un groupe d'adolescentes se dispute avec un matelot qui bloque la porte d'accès à notre salle. La tension monte mais nous ne comprenons rien à ce qui se passe, c'est tout en Swahili. Elles crient, elles hurlent, 2 autres matelots arrivent, 20 autres filles leur répondent, tout le monde s'engueule face-à-face pendant une demi-heure et quand finalement les Blancs comprennent que ces filles ont payé les même billets de 1ère classe qu'eux, un consensus se dégage pour les laisser entrer et partager notre salle. Tout redevient normal. Notre salle est pleine aussi mais au moins tout le monde a suffisamment de place pour dormir sur le sol. Une heure, deux heures passent et l'horreur commence. Le vent commence à souffler et les vagues se forment. Oh noon! Seigneur! Tout mais pas ça! Merritt est la personne la plus sensible que je connaisse quant au mal-de-mer. Elle ne peut même pas faire un kilomètre sur le siège arrière d'une voiture sans se sentir nauséeuse. Elle a passé les 36 heures de la traversée Marseille-Tunis entre son lit et la salle-de-bains. Je la regarde. Elle est raide comme la mort. Rien qu'en dressant la tête, j'attrape le tournis. Je lui murmure à l'oreille: "Reste à plat - quoi que tu fasses, ne soulève pas la tête, nous sommes en plein milieu du bateau, dans le sens de la marche, reste à plat et accroche toi". Les adolescentes qui ont trouvé place sur les côtés de la salle se font remuer beaucoup plus que nous. Elle commencent à gémir. Ensuite il y a quelques toussotements. Puis des glapissements. Et rapidement, nous pouvons entendre une recherche frénétique de sacs plastique et le déversement de leurs contenus sur le sol. Bien. Nous savions que ça viendrait... BEUUUAAARKK! sur la gauche. BOOOOOARK! sur la droite!. Et devant, et derrière - ça vient de partout dans l'obscurité. Ça sonne comme un film d'horreur en Dolby Surround Sound. Et comme dans ces films, juste quand vous pensez que la personne a finalement succombé à ses tortures, la voici à nouveau revenant d'entre les morts pour une nouvelle série de misères. Et ça continue, et ça ne s'arrête plus. Je regarde Merritt, elle est plus blanche, plus froide et plus raide que je ne l'ai jamais vue. Je pense qu'elle a dû s'évanouir de terreur. Ou peut-être qu'elle est tombée malade par procuration: si ça se trouve, c'est elle qui a communiqué son mal-de-mer à la salle entière. Quant à moi, je ne peux pas rester redressé plus de quelques secondes. Je me remets en position et essaie de traverser l'orage complètement plat sur le dos, les ongles plantés dans le matelas. Bon... à la fin, nous avons survécu. Nos corps et leur contenus sont arrivés à destination.

Une autre image que je n'oublierai jamais de Zanzibar, ce sont les stands de bouffe les plus beaux et les plus délicieux que nous ayons jamais vus. Tous les soirs dans les jardins entre la vieille Stone Town et l'océan, les pêcheurs et les cuistos s'unissent pour vous servir la pêche du jour grillée au barbecue devant vos yeux. Thon, rougets, poisson-roi, requin, moules, pieuvre, homard, crabe, crevettes... en brochettes ou à la pièce, tu le nommes ou tu le pointes et on te le sert comme tu le préfères. Et c'est tellement bon-marché qu'aussi petite soit la somme que tu emportes avec toi, tu te rempliras le bidon avant de te vider le porte-monnaie. Salades et frites sont gratuites. Ajoute une bonne tranche de pastèque pour le dessert et tu es sûr d'y revenir dîner tous les soirs que tu restes sur l'île. Slurp! Et pour ceux qui connaissent Marrakech, oui, la bouffe à Zanzibar et même meilleure que ce que vous pouvez trouver sur la place Djema El Fnaa. Pas aussi impressionnante en termes de quantité et de diversité, bien sûr - Marrakech est imbattable de ce point de vue là - mais Zanzibar a sans aucun doute l'avantage quant à la qualité. Pour le reste, les deux marché sont similaires. Tous les deux prennent vie une heure avant le coucher du soleil, avec les vendeurs traînant leurs chariots de toutes directions et convergeant vers la place. En moins d'une heure, tout est installé et la compétition pour les clients peut commencer. Les touristes ne représentent pas la majorité de la foule mais ce sont certainement les plus recherchés. La raison principale est que partout où mange un touriste, d'autres touristes sont sûrs de suivre. C'est comme regarder les moutons brouter dans un champ. C'est la même herbe partout mais de temps en temps, un mouton quitte le troupeau pour bouffer 20 mètres plus loin et en quelques minutes, tous les autres moutons le suivent comme si son herbe était plus verte. Merritt et moi ne nous faisons plus avoir. Ce que nous avons remarqué c'est qu'un vendeur a le meilleur poisson et salade, un deuxième a les meilleures crevettes et crabe, et un troisième a les plus grosses portions de calamar. A chaque fois que nous nous arrêtons, d'autres touristes s'arrêtent aussi. Pour les vendeurs, vendre à un touriste, c'est la garantie de vendre à 3 de plus pour le double du prix. Partout c'est le même dialogue: "Combien le poisson? - 100 Kwachas, - Mais hier c'était 50 Kwachas. - Ok, 50 Kwachas alors." Le cuistot empile la bouffe sur une assiette en papier, balance un tas de salade, des frites et des sauces si tu le désires, et te voilà en route à travers le parc, slalomant entre les familles déjà à table, pour essayer de trouver une chaise, un banc, un tronc ou n'importe quoi d'autre pour poser ton cul et avaler ces délices brûlants de tes doigts graisseux. Slurp! Slurp!

Merritt et moi n'aimons pas trop les trucs à touristes. Il y a quand-même quelques trucs que les touristes ont la chance de pouvoir vivre qui sont trop tentants pour y résister. Une des spécialités de Zanzibar, c'est d'aller nager avec les dauphins. Tous les tours-operators en ville l'ont au menu et à 25 dollars la journée par tête de pipe, transport et bouffe compris, ce serait stupide de ne pas y aller. "Nage avec les dauphins!", est-ce qu'il y a quoi que ce soit encore plus tentant que ça? Ce serait comme "Vole avec les canards" ou "Danse avec les loups": si tu as la chance de le faire, bien sûr tu y vas! A moins d'être stupide, comme j'ai dit. Et parmi les plus stupides sont ceux qui ont écrit le petit article dans le guide Lonely Planet qui qualifie ces tours de cirque pathétique et mentionne une étude en cours pour comprendre comment la poursuite pour se rapprocher des dauphins pourrait porter préjudice à leur environnement. Bon, laissez-moi vous dire les gars, je ne sais pas qu'elles sont vos qualifications pour parler au nom des dauphins mais je doute sincèrement qu'elles soient meilleures que les miennes. Je n'aime pas m'en vanter mais (1) j'ai regardé sans exception tous les épisodes de Flipper Le Dauphin depuis l'âge de 5 ans, (2) je n'ai pas pleuré à la fin du Grand Bleu et (3) pas comme vous, pleurnicheuses de la Planète, quand je crie "Groiiink Groiiink", ce sont les dauphins qui me répondent, pas les cochons, ok?! Donc nous y sommes allés et j'ai demandé aux dauphins ce qu'ils en pensaient. Leur réponse? Pas de problème, ils adorent ça. Deux heures par jour, c'est le safari. Trois ou quatre bateaux avec les touristes à bord convergent vers la baie des dauphins et commencent à scruter l'horizon. "Là-bas!" hurle un type et, vroum, la chasse démarre. Quand nous sommes suffisamment près, c'est comme un largage de parachutes à l'armée: le pilote coupe le moteur et un par un à un intervalle de 2 secondes, tout le monde saute à l'eau. Ensuite le guide Lonely Planet recommande de rester très calme et silencieux de manière à vous rapprocher le plus près possible. Pas du tout, imbéciles, ce n'est pas comme ça que ça marche! Vous n'avez jamais vu un dauphin? Regardez comme ils sont taillés: ce sont des monstres de vitesse, et en plus de ça, ce sont des mammifères: ils adorent jouer! Vous pouvez les voir courser les bateaux les plus rapides à travers l'Atlantique: quelle sorte de menace croyez-vous que représentent pour eux une douzaine d'humains tout blancs et maladroits qui sautent dans l'eau? S'ils n'aimaient pas ça, ils seraient hors de vue avant même que le premier n'ait fini d'ajuster son masque. A la place, ils continuent leur bonhomme de chemin à l'allure la plus lente, plutôt amusés par toute l'excitation autour d'eux. Mais même aussi lents qu'ils peuvent l'être, ils nagent aussi vite que l'humain le plus rapide, même chaussé de palmes. Pour la plupart des gens, "nager avec les dauphins" consiste à barboter aux alentours, la tête dans l'eau, en les regardant vous dépasser de tous côtés. Ce jour-là, j'ai été l'un des deux seuls gars qui ai vraiment nagé avec les dauphins, et de loin celui qui soit resté avec eux sur la plus longue distance, donc nous avons pu échanger quelques "groooinks" entre nous. En conclusion - et veuillez ajouter ceci à votre étude d'impact sur l'environnement - ils m'ont vraiment assuré qu'ils étaient honorés et très amusés par notre visite et je leur ai promis que je reviendrais dès que je le pourrais, après quoi ils m'ont dit "A la prochaine, Pierre" et ils ont lentement disparu dans le grand bleu alors que je me trouvais tout seul à 150 mètres du bateau en essayant misérablement de rattraper mon souffle. Ouais! Quelle expérience! Sans contestation, les dauphins sont parmi les plus beaux animaux du monde. Et ils sont sacrement intelligents aussi, quelquefois même encore plus que ceux qui écrivent sur eux. Moi y compris.

Un autre truc qui vient à l'esprit quand on se promène à travers l'île, c'est que Zanzibar doit être le Paradis sur Terre pour les gosses. La vieille Ville de Pierre est littéralement un labyrinthe de rues étroites, vraiment sûres parce qu'il n'y a aucun trafic et que tout le monde se connaît. Tous les gosses sont dehors en train de jouer, courir, taper la balle, rigoler. Le climat est idéal toute l'année et si ça devient un peu trop chaud dans l'après-midi, ils n'ont qu'à marcher au port et sauter dans l'océan. Les gosses ont leurs propres vies, les adultes sont en marge, quoi d'autre pouvez-vous demander?

Parlant de gosses, je ne sais pas si nous en aurons ensemble avec Merritt mais de temps en temps nous abordons le sujet, surtout pour évoquer les innombrables possibilités de déconner avec l'esprit d'un enfant tout en se marrant un brin. Par exemple, une idée dont nous avons parlé consistait pour nous à apprendre à parler le Swahili couramment, continuer à le parler à la maison en France ou aux Etats-Unis et l'enseigner aux gosses sans rien leur dire de son origine, sauf que "C'est la langue de Papa et Maman"... Et ensuite à l'âge de 5 ou 7 ans, les emmener 3 mois en vacances à Zanzibar! Dind-dong! Debout les gosses! Hakuna matata: tout le monde parle Swahili! Je parie que les photos de leur gueule juste à ce moment-là vaudront bien l'effort. Il y a vraiment plein de manières très marrantes de déconner avec l'esprit d'un gosse. C'est bien dommage que tant de parents se soient tapé toute la déconnade mais aucune rigolade. Je jure au bon dieu, ça va changer!

Gosses au pas, Zanzibar est aussi un joli petit bout de paradis pour les grands aussi. Nous avons rencontré un couple du Kenya, musulmans en tenue traditionnelle, la trentaine, bien amoureux, qui nous ont expliqué: "Nous sommes venus ici pour notre lune de miel, il y a exactement 10 ans, et c'est ici que nous voulions revenir pour notre anniversaire". Pas de problème, je les comprends, et j'aurais ceci à dire à quiconque souhaite célébrer une lune de miel ou un anniversaire de mariage: Zanzibar vous attend, chers colombes, mais s'il-vous-plait, oui s'il-vous-plait... ne prenez pas la Mule Flottante!

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