Sunday - October 10, 2004

Super time-warp adventure through Peru

Forward or backwards, that is the question
Super fuite dans le temps à travers le Pérou - En avant ou en arrière, telle est la question

Salt Holes: We ride our motorcycles to the remote valley where the Inca salt holes are still in use after more than 700 years. There are 3000 individual pools all fed from a single source - a small stream of salty water. The water slowly evaporates, and then barefoot workers collect the salt. Perfect and simple. No machines, just barefoot human-labor, although you might look-out for a toenail next time you salt your eggs. We searched the penny size shapes of the salt crystals (expecting hexagons like the salt flats of Bolivia) but nothing took a standard, geometric shape. Each one organic and different. Salt is more important than diamonds.

Cusco: The 1000-year old city of Cusco is the oldest continuously inhabited city on the entire continent of South America. We love walking the streets and talking with the women and children who come in from the country to sell their crafts of finger puppets, hand-woven sweaters and jewelry. They are poor, traditionally dressed in beautiful colors, and sit along the sidewalks hoping the passers-by will purchase something. They travel so many miles into the city because Cusco is the tourist hub of Peru, and to the locals, the tourists mean.... lots of money, pay-day, the poor-man's Lotto.

One day, Pierre and I are exploring the old stone streets and we hear a thundering stampede behind us. Next we see several of the old women in front of us frantically gathering their crafts into bundles, but it's not fast enough. We turn to see a group of 10 or so policemen in police riot gear running top speed around the corner and towards the women. The women cling to their belts and cloths but the cops violently rip everything they can out of their hands. The women cry and plead but the cops take all they can and then run off down the street cheering. The women fall to the ground crying. We learn that the shopkeepers don't want the campesinas cutting in on their tourist market and so call the cops on them. And the cops get, if not a kick-back from the shops, then certainly a take of the booty that they have confiscated.

This must be Peru's version of corporate take-over. No more street vendors, no more bargaining. The poor didn't pay to be there, so they will be humiliated, starved, ran, whatever works, out of city center. It was quite brutal and made me feel helpless. Cops in riot gear vs Old women, face to face and over in a nanosecond. A concept no one in their right mind could dream up.

Fortunately the cops haven't invaded the markets in the rest of the country yet (maybe because tourists and tourists stores usually stay away) and it is in these places where Pierre and I have the best experience in terms of connecting with the locals, and seeing the most extraordinary occurrences. (Check out the Peruvian Markets slideshow to get an idea!)

Lima: 40 percent of taxi and bus drivers in Lima suffer from psychological problems and show psychopathic tendencies, such as aggressive, anxious and antisocial behavior, according to a recent survey. They would not even feel guilt in injuring or running over a pedestrian. Lima, 7 and a half million people, the city that drives you mad, the city where madmen drive you.

Laying here in the hotel, I can hear 467 horns blaring outside, a blown-out AM radio blasting fuzz downstairs, and a lot of grunting vibrations coming through the paper-thin walls from the $3 a night "hotel" next door. Welcome to Lima, Peru! The land where eastern block-inspired architecture, air thick with carbon-monoxide, and strewn poverty all participate to the uglification of the city. It is here, after two years of constant travel, that I turn into a camel. I lay down and tell Pierre it is time. Time to return to the US for a few months of some much needed relax and repair.

We hurriedly begin looking for flights, but due to all the hurricanes occurring around Florida, we find ourselves completely stranded. Planes are backed up several weeks, if not months. The price tag too, is triple what we imagined. This might not be so bad on a beach, a mountain, or a place of beauty. But here all we have is Lima and enough pollution to inspire a "Get grandma inside quick" precinct alert. It's enough to give me a hyponchondriacal explosure and lurch for a 10 a.m. shot of Tequila.

And so what is the best way to wait several weeks in a large city, after you have been on the road for almost 2 years? YOU SHOP!

Pierre and I decide to prepare ourselves for reentry into "civilized" lands, and to look the part, we make an appointment for our yearly dentist check up. In fact, we book an entire week's worth of work at the best dentist in the country (President of the Peruvian Dental Association, US degreed, most modern equipment) and I receive 1 porcelain crown, 1 root canal, 5 cavity fillings, the rebuilding of 2 teeth, and a professional whitening, all that for less than a thousand bucks. In the US, even a small town butcher couldn't have done it for a 2nd mortgage price tag of $3000.

Another way we deal with the gross over-exposure to ugliness is to go shopping for llama! Peru is the paradise for llama clothing, and the plush, beautiful tones and textures have put us in a frothing frenzy. We walk into stores and rub all over the clothing like cats on nip. Pierre even asks the salesman if he can rent the $1,600 Vicuna shawl for one night to sleep with it, but Mr. 5-star tailleur is lost to the humor.

The 3rd and best way we know to deal with our current doldrums is to eat Sushi. In Peru, they call it Ceviche. It's the same thing except that instead of 2 little fish fillets, here, you get the whole fishnet in your plate: a big pile of raw fish, clams, shrimps, mussels, scallops and even some seaweed for a mere $3. So we eat Sushi every night, every day and sometimes every night and day... but after so many feeding frenzies, Pierre and I come up with a big-bad case of intestinal WORM. We are unsure which type though. Is it the gaggles of hundreds of small ones? Or perhaps the one big giganto worm? Oh man, it is so gross. We plan on getting some intestinal land-mine pills at the nearest clinic, and then decide the best way to celebrate the death of our worm will be by eating more Sushi!

Finally, I am leaving you with pictures of the only thing that really justifies a stop in Lima for a couple of days (besides shopping and eating Ceviche): a visit to the most beautiful pre-columbian museums in the world...

Marais Salants: Nous chevauchons nos motos jusqu'à la vallée isolée où les marais salants des Incas sont encore en exploitation après plus de 700 ans. Il y a 3000 piscines, toutes alimentées par une même source - un petit ruisseau d'eau salée. L'eau s'évapore lentement, et les ouvriers pied-nus récoltent le sel. Simple et parfait. Pas de machines, juste le labeur de l'homme aux pieds-nus, quoique... il vous faut peut-être prendre garde à ne pas trouver un ongle de pied la prochaine fois que vous salez les oeufs. Nous avons cherché des formes dans les cristaux de sel (nous attendant à des hexagones comme sur les lacs salés en Bolivie) mais nulle part il n'y avait de forme régulière qui se répétait. Chacune était différente et organique. Le sel est plus important que les diamants.

Cusco: Avec plus de 1000 ans, Cusco est la ville continuellement habitée la plus ancienne du continent sud-américain. Nous adorons marcher dans les rues et parler avec les femmes et les enfants qui viennent de la campagne pour vendre leurs production de petites marionnettes, de bijoux et de pulls faits-main. Ils sont pauvres, habillés de costumes traditionnels de toutes les couleurs, et ils s'asseyent le long des trottoirs en espérant que les passants leur achèteront quelque chose. Ils viennent de loin jusqu'à la ville parce que Cusco est le centre touristique du Pérou et pour les gens du coin, les touristes représentent... plein d'argent, le jour de paye, le loto du pauvre.

Un jour, Pierre et moi sommes en train d'explorer les vieilles rues pavées quand nous entendons un bruit de troupeau en pleine charge derrière nous. L'instant suivant nous voyons plusieurs vielles femmes devant nous ramassant leurs articles en catastrophe dans des paquets, mais c'est déjà trop tard. Nous nous tournons pour voir un groupe d'une dizaine de flics en équipement anti-émeute tournant le coin de la rue à toute allure et se précipitant vers les femmes. Elles s'accrochent à leurs sangles et leurs ballots mais les flics leur arrachent violemment des mains tout ce qu'ils peuvent. Les femmes pleurent et supplient mais les flics ramassent tout ce qu'ils peuvent et se mettent à dévaler la rue en célébrant. Les femmes tombent au sol en pleurant. Nous apprenons que les marchands dans les boutiques du coin ne veulent pas que les campesinas viennent empiéter sur leur part de marché aux touristes et donc appellent les flics pour les balancer. Et les flics, même s'ils ne touchent pas de pot-de-vin des magasins, se prennent certainement une part du butin qu'ils ont confisqué.

Ça doit être la version péruvienne de l'invasion des supermarchés. Plus de vendeurs de rue, plus de marchandage. Les pauvres n'ont pas payé pour être là, donc ils seront humiliés, affamés, chassés, n'importe quoi qui marche, hors du centre-ville. C'était vraiment brutal et ça m'a fait sentir complètement impuissante. Flics en tenue de combat contre Vieilles femmes, face-à-face et terminé en une nanoseconde. Un concept que personne n'aurait pu rêver en toute conscience.

Heureusement les flics n'ont pas encore envahi les marchés dans le reste du pays (peut-être parce que les touristes et les magasins à touristes restent d'habitude à bonne distance) et c'est là que Pierre et moi avons eu les meilleures expériences de connexion avec les gens du coin, et témoigné des événements les plus extraordinaires. (Feuilletez le diaporama sur les Marchés Péruviens pour avoir une idée!)

Lima: 40% des chauffeurs de bus et taxi à Lima souffrent de problèmes psychologiques et exhibent des tendances psychopathes, telles qu'agression, anxiété et comportement antisocial, selon une étude récente. Ils ne ressentiraient même aucune culpabilité s'ils renversaient ou écrasaient un piéton. Lima, 7 millions et demi d'habitants, la ville qui rend fou, la ville où les fous sont au volant.

Allongée ici à l'hôtel, je peux entendre 467 klaxons pétaradant dehors, une radio AM défoncée hurlant en bas, et plein de vibrations grognantes venant à travers les murs fins comme du papier de l'"hôtel" voisin à 3 dollars la nuit. Bienvenue à Lima! Le pays où l'architecture soviétique, l'air épais de monoxyde de carbone et la pauvreté disséminée dans tous les coins participent tous à l'enlaidissement de la ville. C'est ici après 2 ans de voyage continuel que je transforme en chameau. Je me couche par terre et dis à Pierre qu'il est l'heure. L'heure de revenir aux US pour quelques mois pour une relaxation et réparation bien nécessaire.

Nous commençons aussitôt à chercher des vols, mais à cause de tous les ouragans autour de la Floride, nous nous trouvons bloqués. Les avions sont bookés pour les semaines, si ce n'est les mois, à venir. Le prix aussi est le triple de ce que nous avions imaginé. Ce ne serait peut-être pas trop mal sur une plage, une montagne, ou un endroit de beauté. Mais ici tout ce que nous avons, c'est Lima et suffisamment de pollution pour déclencher une alerte de quartier dans le style "Rentre Mémé dedans, vite!". C'est assez pour me donner une explosition hyponcondriacale et m'enfiler un shot de Tequila à 10 heures du matin.

Et donc quelle est la meilleure manière d'attendre plusieurs semaines dans une grande ville quand tu as été sur la route pendant 2 ans? Tu vas faire du SHOPPING!!

Pierre te moi décidons de nous préparer pour la ré-entrée dans les contrées "civilisées", et pour tenir le rôle, nous prenons rendez-vous pour notre visite annuelle chez le dentiste. En fait, nous réservons une entière semaine de travail chez le meilleur dentiste du pays (Président de l'Association Dentaire Péruvienne, diplôme US, équipement des plus modernes) et je reçois 1 couronne de porcelaine, 1 traitement de racine, 5 plombages, 2 reconstructions et un blanchiment professionnel, tout ça pour moins de 1000 balles. Aux US, même un boucher de village n'aurait pas pu le faire pour un prix de $3000 à hypothéquer la baraque.

Un autre manière d'échapper à la surexposition de laideur, c'est d'aller faire du shopping de lama! Le Pérou est le paradis pour les vêtement en lama, et la richesse des tons et des textures nous font baver d'envie. Nous entrons dans les magasins et nous frottons sur tous les habits comme des chats dans un boite d'herbe-à-chat. Pierre demande même au vendeur s'il peut louer le châle en Vicuña à 1600 dollars juste pour une nuit pour dormir avec, mais Mr le tailleur 5-étoiles ne saisit pas l'humour.

La troisième et meilleure méthode de supporter notre condition, c'est d'aller manger des Sushi. Au Pérou, ils l'appellent Ceviche. C'est la même chose sauf qu'à la place de 2 petits filets de poisson, ici, tu reçois toute la prise du jour dans l'assiette: un gros tas de poisson cru, des clams, crevettes, moules, coquilles St Jacques et même des algues pour à peine 3 dollars. Donc nous bouffons des Sushi tous les soirs, tous les jours et quelquefois même nuit et jour... mais après s'être empiffrés tant de fois, Pierre et moi nous retrouvons avec un gros méchant cas de VERS intestinal. Nous ne savons pas très bien quel type. Est-ce que c'est la colonie de centaines de petits machins? Ou peut-être un énorme giganto vers? Beurk, c'est vraiment dégueu. Nous espérons obtenir des pilules du style mine anti-personnel intestinale à la clinique la plus proche, et puis nous décidons que la meilleure façon de célébrer la mort du vers, c'est d'aller bouffer encore plus de Sushi!

Finalement, je vous laisse avec des photos de la seule chose qui justifie vraiment de s'arrêter 2 jours à Lima (à part le shopping et le Ceviche): une visite aux plus beaux musées pré-colombiens du monde...

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