Saturday - August 14, 2004

God Is my copilot

His wing got stuck in my wheel
Dieu est mon copilote - Son aile s'est prise dans ma roue

May the Lord clear the road ahead of that thing!
Have you ever felt like God just isn't listening to your prayers? Or that maybe you're not quite as sincere as you could be, and God is gonna find out about it? What does She do in such a case? Is it worth a good punishment? And if so, who should dish it out? The Old Testament God, or the New Testament one?

The day that Pierre and I were crossing the border into Peru, we had the bright idea to have our motorcycles baptized. They (and ourselves) had behaved so great and retained feats of luck across two continents that was surprising even to us. We felt maybe our luck might start running low, or possibly even incur a leak, so we decided to get a fill-up of good blessing at the church of Copacabana on the shore of the Lake Titicaca (not to be confused with the Barry Manilow hotspot in Rio de Janeiro)...

Copacabana is a beautiful little town at 12,500 ft in the mountains full of markets and cobblestone streets. While here, we are told of a fantastic daily ritual that takes place at the church in the town center. Bolivia is a country with some of the steepest, sharpest, blindest turning mountain passes anywhere, and very little asphalt. An untold number of deaths due to the aforementioned conditions are something familiar to everyone here. Pierre and I even witnessed a guy driving over a cliff with his 2 sons in tow. So, everyday, the locals (from up to 200 miles around) bring their cars, their trucks, lorries and semi-trailers to the church for a blessing from the resident, little priest. The 5'3" priest is seriously cute to admire. He wears a brown felt cape and a floppy blue hat to shade his round face. With him he carries a child's plastic bucket full of holy water and a wand to splash all over the cars and trucks that await his blessing. Pierre and I can't wait to get an extra dose of the almighty boon! Sign us up! Luck has been too good up until now, and it's a good time to refuel. You never know when the Almighty is gonna call your number.

A bucket-full of bad luck
We woke up early one morning, jumped on our bikes and drove to the plaza. Women set up stands daily all around the church selling confetti, fake champagne, lucky trinkets, flowery wreathes, alters and everything else to draw God's attention to your 4-wheeled needs. People buy so much of the bric-a-brac and cover their automobiles with it. We were more modest, buying only a heart and a string of flowers. We passed on the champagne - it was 10 am in the morning, and although I know there is no better excuse to booze it up than for good health and God, we passed.

Today there are 40-50 cars waiting, and as the lil' priest went from one to the other, splashing holy water inside and out, even on the people to insure their safe passage through the mountains, I suspected that these ceremonies do in fact keep the people safer. Having such intent towards safety and strong belief in their priest, I am sure the energy in fact does keep them a bit safer than the normal. You know, the normal..... the us, the Merritt and Pierres.

God! What have You done?
What I am trying to say is that perhaps Pierre and I should have believed a little harder, or maybe we should have drank that champagne and forked over a bit more cash for crosses and alters, or maybe it was just that the holy water ran out of juice by the time it got to us and in the process we picked up some bad juju. Either way, after leaving the little priest, we set off on the worst string of bad luck we have experienced the entire 2 year trip. Hell hath no fury like a drunk driver, a snow blizzard, a crash head-first over the edge, or an angry worm as you will see!

Driving into Peru, secure with a valiant heart and blessed bikes, Pierre and I set off on our way. The next town that we arrive in is Abancay, a dusty, boring and rather brown town where we have to stop for the evening. One hour after we arrive, a drunk driver plows into and runs over our motorcycles parked in front of the hotel. The damage done is a bent fork, cracked mirror and lights, broken kick-stand, and Pierre's suitcases are destroyed and lay 50 feet down the street. The driver never stopped, but a dear man copied his plate and gave us the number!

- Do you want a bribe?
- Just make it two...
We run to the cops where we find a station full of AK47 carrying lackadaisicals. They repeatedly ask us, "So, when are you leaving town?", hoping we won't actually make them work - or perhaps, as locals here tell us, they are corrupt and want a bribe. Either way, all is 100 times more frustrating because Pierre nor I are fluent in Spanish. This however was only true for 3 days. Armed with his little red dictionary, Pierre somehow learns to master the Spanish language and holds debate, argues and fisticuffs with the police, the repair guys, the license branch, and even the drunk who is in tears begging us to not make him pay the repairs. Pierre does this all in a matter of a few days. I am awed and star-struck by his amazing feat, and call him Trinity as though he jacked into a computer bank and downloaded Spanish. Really a freaky thing to witness. Though not as freaky as being trapped in that town and chasing a drunk for 5 days. We get our cash and repair the bikes, but on the way out of town Pierre's new kick-stand breaks and we notice his tire has been put on wrong. This is the chapter one....

Eco-camping at the farm
A few miles down the road, and heading into the mountains, we round a bend with a spillway crossing the road. I hit a patch of algae, my bike goes down and together we slide a while before going over the ledge and landing 4 feet below in the rocky riverbed. I am afraid to move and just lay and cry. Pierre somehow heard the crash and turns around and rushes back. A passing bus full of people stop and all the men help Pierre pick my bike up out of the riverbed. It is planted nose down and I am sure its totaled. As for me, it feels like I have a fracture in my forearm and hip. I refuse to go back to that awful town though and say I want to press on. Several hours later however, and at 15,000 feet, we are hit by a snowstorm. The snow becomes so strong and temperature so cold that we must stop. So, who lives at 15,000 feet? A tiny village of 1 room houses with a total of 60 people who eat Lama and potatoes for every meal. One kind family offers us a small barn to pitch our tent in. In the morning they prepare us a surprise of Lama and potatoes! The kids stick to us all evening and morning. Open toed shoes, thin shirts and red faces, they don't flinch at the below 0 cold. In the morning my leg wont bend and I don't know if its because of my crash or because its frozen like a chicken drum stick.

After drunk drivers, corrupt cops, broken bikes, crashes and a snowstorm, wearing gear incrusted with algea from the creek and matters from the barn, I am thinking the old benediction wasn't such a good idea after all. Our putrescent condition and the uncanny coincidence of the bad luck following the benediction pushes us both to hold our own ceremony of conjuration in an attempt to wash away any remnants of the past Jujuism. Even though this seems to help a bit, we will still go on to experience being stuck in the ugliest city on the planet for 5 1/2 weeks waiting for a plane. There we will eat bad Sushi laden with larva and contract a parasitical worm who will take up some fine real estate in our intestines for a matter of months. And all this will leave us more than ready for hi-tailing it home to the high-tech, highly toned, high-wayed land of America for some R & R (Religious Right and Radical Republicans).

One thing that did happen and I am still unsure how we should take it... is that Pierre and I have been listed as the favorite website by a well-known communist group! We are linked from the 1st page of a Trotskyist web site that belongs to the LCR (Revolutionary Communist League). They make up about 4% of the elections in France and have a weekly magazine titled "Rouge" (Red). Check it out! Someone is reading us!

Que le Seigneur ouvre la route devant ce machin!
Avez-vous déjà eu la sensation que Dieu n'écoute pas vos prières? Ou peut-être que vous n'êtes pas aussi sincère que vous pourriez l'être, et que Dieu va le deviner? Et que ferait-Il dans ce cas? Est-ce que ça mérite une bonne punition? Et si oui, qui la délivrera? Le Dieu du Vieux Testament, ou celui du Nouveau Testament?

Le jour où Pierre et moi traversons la frontière avec le Pérou, nous avons la brillante idée de faire baptiser nos motos. Elles se sont comportées tellement bien (et nous aussi) et ont fait preuve d'une telle chance à travers deux continents que cela était une surprise même pour nous. Nous avons le sentiment que peut-être la chance pourrait nous quitter, ou tout au moins développer une fuite, donc nous décidons d'aller refaire le plein de bonnes bénédictions à l'église de Copacabana sur les berges du Lac Titicaca (à ne pas confondre avec la plage favorite de Barry Manilow à Rio de Janeiro)...

Copacabana est une superbe bourgade dans les montagnes à 3800 mètres, pleine de marchés et de rues pavées. C'est là que nous entendons parler d'un fantastique rituel qui se tient quotidiennement à l'église en plein centre de la ville. La Bolivie est un pays avec les cols de montagnes parmi les plus raides et étroits qui soient, des virages sans aucune visibilité, et très peu d'asphalte. Un incroyable nombre de victimes dû aux conditions ci-dessus fait partie du paysage pour quiconque vit ici. Pierre et moi furent même témoins d'un type passant par-dessus bord dans le ravin avec sa voiture et ses 2 gamins à l'arrière. Donc tous les jours, les gens du coin (jusqu'à 300 kilomètres à la ronde) amènent leurs voitures, camions, autobus et semi-remorques pour une bénédiction par le petit prêtre en résidence. Du haut de ses 1m60, le prêtre est vraiment mignon à observer. Il porte une cape de feutre brun et un chapeau mou bleu marine qui protège son visage rond. Il trimbale un petit seau an plastique plein d'eau bénite et une louche pour asperger toutes les voitures et les camions qui attendent sa bénédiction. Nous sommes impatients de recevoir une extra dose de protection! Enrôlez-nous! La chance a été trop bonne jusqu'à maintenant, c'est l'heure de refaire le plein! Tu ne sais jamais quand le Tout-Puissant va tirer ton numéro.

Un plein seau de mauvaise chance
Nous nous réveillons tôt un matin, sautons sur les motos et conduisons jusqu'à la place du village. Les femmes montent leurs stands tous les jours autour de l'église, vendant confetti, faux champagne, porte-bonheurs, couronnes de fleurs, autels et tout ce qu'il faut pour attirer l'attention de Dieu sur tes besoins à 4 roues. Les gens achètent tellement de bric-à-brac qu'ils peuvent en recouvrir leurs voitures. Nous sommes plus modestes, achetant seulement un coeur et une couronne de fleurs. Nous passons sur le champagne - il est 10 heures du matin, et bien que je sache qu'il n'y a pas de meilleure excuse pour se l'envoyer au fond du gosier que de le faire en l'honneur de Dieu et pour rester en bonne santé, nous passons.

Aujourd'hui il y a 40 à 50 voitures qui attendent, et alors que le petit prêtre circule de l'une à l'autre, éclaboussant son eau bénite dedans comme dehors, et même sur les personnes pour leur garantir un sauf-conduit à travers les montagnes, je suspecte que ces cérémonies apportent réellement aux gens une certaine protection. Tellement concentrés sur la sécurité et avec une telle conviction envers leur prêtre, je suis sûre que cette énergie les garde en fait un peu plus en sécurité que la normale. Et vous savez, la normale... c'est nous, les Merritt et Pierre.

Seigneur! Qu'avez-Vous fait?
Ce que j'essaie de dire c'est que peut-être Pierre et moi aurions dû y croire un peu plus fort, ou peut-être aurions-nous dû boire ce champagne et claquer un peu plus d'argent sur les croix et les autels, ou peut-être c'est juste que l'eau bénite a perdu de son jus dans le temps qu'il lui a fallu pour arriver jusqu'à nous, et dans l'opération nous avons récolté le mauvais oeil. Quoiqu'il en soit, après avoir quitté le petit prêtre, nous nous sommes embarqués sur le pire enchaînement de mauvaise chance que nous ayons eu des 2 années. L'Enfer n'a pas de furie telle qu'un chauffeur bourré, une tempête de neige, un crash tête la première par-dessus bord, ou un vers en colère, comme vous allez voir!

Une fois au Pérou, armés d'un coeur vaillant et de motos bénites, Pierre et moi poursuivons notre chemin. La prochaine ville où nous arrivons s'appelle Abancay, une ville poussiéreuse, ennuyeuse et plutôt brunâtre où nous devons nous arrêter pour la nuit. Une heure après notre arrivée, un conducteur bourré défonce nos motos garées devant l'hôtel. Les dégâts sont une fourche tordue, clignotant et miroir fendus, béquille cassée, et les valises de Pierre sont détruites et gisent à 15 mètres de là. Le chauffard ne s'est pas arrêté, mais un adorable type a copié sa plaque d'immatriculation et nous donne le numéro!

- Vous voulez un pot-de-vin?
- Euh, mettez-en deux...
Nous courrons chez les flics où nous découvrons une gendarmerie pleine de fainéants portant des Kalachnikovs. Ils ne cessent de nous demander "Alors c'est quand que vous quittez la ville?" en espérant que nous n'allons pas leur donner trop de travail - ou peut-être, comme nous ont dit les gens du coin, ce sont des ripoux et ils veulent un bakchich. Quoiqu'il en soit, tout ceci est 100 fois plus frustrant parce que ni Pierre ni moi ne parlons l'espagnol couramment. Mais ceci ne dure que 3 jours. Armé de son petit dictionnaire rouge, Pierre, je ne sais comment, apprend à maîtriser l'espagnol et discute, débat et bataille avec la police, les mécanos, les services d'immatriculation, et même le saoulot qui nous supplie en larmes de ne pas lui faire payer les réparations. Pierre se charge de tout ça en quelques jours. Je suis soufflée et admirative devant l'accomplissement, et je l'appelle Trinity [celle de Matrix] comme s'il s'était connecté à un groupe d'ordinateurs et avait téléchargé l'espagnol. C'était vraiment un truc bizarre à voir. Quoique pas aussi bizarre que de rester bloqués dans cette ville et pourchasser un saoulard pendant 5 jours. Nous recevons l'argent et réparons les bécanes, mais en sortant de la ville, la nouvelle béquille latérale de Pierre se casse et nous remarquons que son pneu n'a pas été monté correctement. C'est le premier chapitre...

Eco-camping à la ferme
Quelques kilomètres plus loin, sur la route en direction des montagnes, nous prenons un virage coupé par un gué traversant la chaussée. Je touche une zone pleine d'algues, ma moto se retrouve par-terre et nous glissons ensemble pendant un moment avant de passer par-dessus le rebord et d'atterrir un mètre en contrebas dans les galets du lit de la rivière. J'ai peur de bouger, je reste allongée et pleure. Pierre a entendu le crash et fait demi-tour en vitesse. Un bus qui passait par là, rempli de gens, s'arrête et tous les hommes aident Pierre à soulever ma moto hors de la rivière. Elle est plantée le nez par-terre et je suis sûre qu'elle est détruite. Quant à moi, je me sens comme si j'avais une fracture à l'avant-bras et à la hanche. Je refuse quand-même de retourner dans cette affreuse ville et déclare que je veux poursuivre la route. Quelques heures plus tard cependant, et à l'altitude de 4500 mètres, nous sommes pris en plein dans une tempête de neige. La neige devient si forte et la température si glaciale que nous devons nous arrêter. Donc, qui vit à 4500 mètres? Un minuscule village de maisons à une pièce, comptant un total de 60 habitants qui mangent du lama et des patates à tous les repas. Une gentille famille nous offre une petite étable pour planter la tente. Et le matin, ils nous préparent une surprise de lama et patates! Les gosses sont collés à nous toute la soirée et tout le matin. En chaussures béantes, fines chemises et le visage tout rouge, ils ne cillent pas dans le froid glacial. Au réveil, je n'arrive pas à plier la jambe mais je ne sais pas si c'est à cause de mon crash ou parce qu'elle est gelée comme une cuisse de poulet.

Après les soulôts, les flics corrompus, les bécanes déglinguées, les crashs et la tempête de neige, portant un équipement incrusté d'algues de la rivière et de matières de l'étable, je me dis que la bonne vieille bénédiction n'était pas une si bonne idée après tout. Notre triste condition, ainsi que la bizarre coïncidence de mauvaise chance après la bénédiction, nous incite tous les deux à tenir notre propre cérémonie de conjuration pour tenter de laver les restes du précédent gri-gri. Même si ceci semble avoir aidé un peu, nous allons tout de même connaître l'expérience de rester coincés 5 semaines et demi dans la ville la plus laide de la planète en attendant un avion. Et là nous allons manger du mauvais sushi bourré de larves et attraper un vers parasite qui occupera pendant plusieurs mois les endroits les plus confortables de nos intestins. Et tout ceci nous laissera plus que prêts à nous envoler à la maison vers la contrée d'Amérique, sa haute technologie, ses couleurs flamboyantes et ses vastes autoroutes pour un peu de R & R [Repos et Récréation] - Religious Right & Radical Republicans [Droite Religieuse et Républicains Radicaux].

Un truc qui est arrivé, et je ne suis toujours pas sûre de comment le prendre... c'est que Pierre et moi avons été mentionnés comme le site web préféré d'un groupe communiste bien connu! Nous sommes référencés sur la première page d'un site Trotskiste qui appartient à la LCR (Ligue Communiste Révolutionnaire). Ils ont fait à peu près 4% aux élections en France et ont un magazine hebdomadaire intitulé "Rouge". Jetez-y un oeil! Quelqu'un nous lit!

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